ThyssenKrupp: Un géant du capitalisme rhénan au bord du vide

Frappé par la crise et la chute de la demande d?acier, le conglomérat mastodonte de la Ruhr est aussi miné par ses folles aventures financières. Une gabegie entamée au milieu des années 2000, dans la foulée des réformes libérales qui ont ébranlé l’ex-modèle industriel allemand. Récit d’une mise en pièces, qui menace l’emploi de 160.000 salariés à travers le monde.

ThyssenKrupp est à l’agonie. Issu de la fusion des deux empires Thyssen et Krupp dans les années 1990, le géant fut l’un des piliers de l’industrie germanique, emblème d’un capitalisme rhénan, champion de la production d?aciers de qualité et de la cogestion (Mitbestimmung), intégrant les représentants des salariés à ses choix stratégiques. Il n’est plus aujourd’hui que l’ombre de lui-même. À moins de 5 euros, le cours de son action a été quasiment ­divisé par 10 sur un peu plus de 5 ans, et il ne pèse plus que 3 milliards d’euros en capitalisation boursière.

Le groupe est fortement touché par la crise associée à la pandémie. La production d’acier a chuté et les perspectives pour 2021, si elles s’annoncent meilleures, ne sont guère encourageantes puisque, souligne l’institut Leibniz de recherche économique, «l’industrie automobile allemande va réduire le nombre des véhicules électriques fabriqués sur le sol national». Cependant, il ne faut pas s’y tromper, la dégringolade du Konzern a surtout des causes structurelles. Lesquelles sont intimement liées à une gestion marquée par une logique de plus en plus financière et de moins en moins industrielle.

Tout a commencé dans les années 2000, à l’époque où le chancelier Schröder impulsait des réformes libérales d’inspiration anglo-saxonne qui allaient faire muter le capitalisme allemand. Grisés par l’appel du grand large et sa promesse de rendements somptueux, les dirigeants du nouveau conglomérat ont décidé d’implanter deux sites sidérurgiques au Brésil. L’opération visait à inonder le marché états-unien d’aciers made by ThyssenKrupp. Mais l’affaire constitua très vite un fiasco retentissant. Les aménagements réalisés privilégiaient un «low cost» censé décupler les retombées financières. Cela a tourné au désastre industriel. Après une fuite détectée dans un des hauts-fourneaux à Rio de Janeiro, la production a dû être totalement arrêtée. Les dirigeants du groupe avaient investi 12 milliards d’euros, ils revendront finalement leurs usines déglinguées pour un peu plus de 2 milliards. Une lente descente aux enfers avait démarré.

Surendetté et contraint à «se replier» sur le territoire national, le groupe n’en continua pas moins de subir la pression des financiers et de leurs logiques. Priorité a été donnée aux segments réputés les plus rentables sur l’entretien et le développement des vieux sites sidérurgiques. Ce qui a aggravé de terrribles déséquilibres internes. Jusqu’à l’obliger à se séparer de certains fleurons pour tenter d’éponger ses pertes. En février dernier, ThyssenKrupp décidait ainsi de vendre sa division «ascenseurs», réputée florissante, au profit d?un consortium anglo-états-unien, Advent, Cinven, pour quelque 17,2 milliards d’euros.

Pour un répit qui ne sera que de très courte durée. Le Konzern a continué de s’enfoncer dans le rouge. Des vautours ont commencé à tournoyer au-dessus de la Ruhr, attirés par les restes du mastodonte brisé, en phase de démantèlement. Parmi eux, le groupe sidérurgique suédois SSAB se dit prêt à une fusion qui aurait l?avantage de dégager, dit-il, «500 millions d’euros par an de synergie». Seulement, dans le montage proposé, l’allemand deviendrait minoritaire. Suprême humiliation: l’ex-géant de l’industrie germanique se ferait avaler tout cru.

Une offre de fusion émanant de Liberty Steel, un autre des oiseaux de proie volant en cercles de plus en plus serrés au-dessus du malade, aurait des conséquences encore plus terribles. Elle induirait en effet des rationalisations des productions qui déboucheraient sur un massacre pour l’emploi. Le syndicat IG Metall s’y oppose. Il exige que l’État fédéral ou le Land de Rhénanie-du-Nord-Westphalie, qui englobe la Ruhr, entrent «provisoirement au capital du groupe». Il fait valoir «des critères qui ne soient plus ceux des aventuriers de la finance», pointe Ludwig Garner, membre du syndicat sur le site historique de Duisburg (18.000 salariés).

Le ministre fédéral de l’Économie, Peter Altmaier (CDU), et le ministre-président du Land, Armin Laschet, ont fait savoir qu’une nationalisation, «même provisoire», ne serait pas «à l’ordre du jour». Le seul soutien public envisagé prendrait la forme d’une subvention de 1 milliard d’euros destinée à aménager les installations pour les rendre moins polluantes afin qu’elles produisent à l’avenir «un acier plus vert». Le sous-investissement pour la rénovation d?installations vieillissantes n’a pas franchement préparé le terrain à ce tournant environnemental. La cogestion à l?allemande aurait pu offrir un moyen de peser dans le sens des emplois et du climat. «Mais nos représentants au conseil de surveillance, bien trop intégrés aux orientations financières dominantes, s’y sont systématiquement refusés», s’insurge Ludwig Garner, qui déplore collaboration de son syndicat à un vaste plan de 3.000 suppressions d’emplois.

L?accélération du démantèlement du groupe et des suppressions d’effectifs réduiraient certes la pollution au-dessus de la Ruhr. Mais pour laisser le champ libre à des producteurs asiatiques, chinois ou indiens qui pratiquent un dumping social et environnemental effréné. Miné par la finance et privé de ses défenses immunitaires publiques ou sociales, le mastodonte emblématique du capitalisme industriel rhénan est dangereusement poussé vers le vide.

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